Synaptics中国区总经理:语音交互和消费物联网的时代已经来临

[导读] 每一种产品都有它的生命周期,期限一到,便慢慢从风口退居从属地位,甚至彻底被淘汰。这一切背后,是技术的更迭,更是服务于这些产品的技术公司面临新时代时的艰难抉择。判断失误可能会招致灭顶之灾,但稍一犹豫,又被时代狠狠地甩在了身后,想要再爬起来迎头赶上,太难了。

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每一种产品都有它的生命周期,期限一到,便慢慢从风口退居从属地位,甚至彻底被淘汰。这一切背后,是技术的更迭,更是服务于这些产品的技术公司面临新时代时的艰难抉择。判断失误可能会招致灭顶之灾,但稍一犹豫,又被时代狠狠地甩在了身后,想要再爬起来迎头赶上,太难了。

本世纪的头十年属于PC和以键盘、鼠标为核心的交互技术,随着笔记本电脑大行其道,触控技术(触摸板)也占据了一席之地。这个时代造就了一批伟大的公司,比如微软和联想。

2010年6月8日,乔布斯在WWDC大会上发布“再一次,改变一切”的iPhone4,宣告智能手机时代来临,并顺手关上了PC黄金时代的大门。2014年年底开始,全球PC出货量连续十个季度下滑,到2017年第一季度,全球PC出货总量仅为6220万台,这是2007年以来全球PC出货量单季度首次降至6300万台以下。

PC时代呼风唤雨的微软在智能时代来临之际陷入了挣扎,投入甚大却收获寥寥,如今已经基本退出了竞争。联想在赢得梦幻开局之后,也由于战略失误逐渐被边缘化。与此同时,苹果和Google迅速崛起,前者甚至成为了当前全球市值最高的企业。

那么,下一个十年又属于谁呢?2015年7月,亚马逊用智能音箱Echo给出了自己的答案,不过它有些内敛,声音不大,以至于很多人没有注意到它。两年之后,Echo音箱的销量已达千万级别,人们很难再忽视它。与此同时,Google和苹果也先后推出了各自的智能音箱产品。答案似乎越来越明确,企业也到了必须做出抉择的时刻。

不久前,Synaptics便以收购Conexant Systems (科胜讯系统公司)和 Marvell Technology Group 多媒体业务的实际行动,宣告了自己拥抱语音交互和消费物联网时代的决心。

告别过去的荣光

Synaptics已有30多年历史,1995年它推出了触控板接口,开始了在触控交互技术领域长达20多年的耕耘,并迅速成为行业领导者。随着PC黄金时代落幕,以触控交互技术为基础的智能手机时代来临,Synaptics再一次站上风口,迎来了快速增长。

时至今日,据Synaptics中国区总经理卢兵介绍,Synaptics的主要收入都来自pc和手机,“一个占88%,一个占12%”。Pc市场早已经是一片红海,智能手机在经历了数年野蛮生长后也迎来了血腥残酷的淘汰赛。从国内市场来看,原本的“中华酷联”如今只剩了“中华”;以野马姿态闯入智能手机市场的小米,一番横冲直撞后也疲态尽显。放眼全球,雷锋网从苹果公司财报了解到,2017年Q2季度iPhone 销量为5076.3万部,与年同期的 5119.3 万部相比下滑1%,较上季度减少了69%。

虽然可以预见,智能手机在未来数年仍将保持很高的出货量,但行业从快速上升期进入平稳期,竞争进一步加剧,已经是不争的事实。竞争加剧导致的利润稀释除了让智能手机生产商举步维艰,也将进一步反噬上游供应链。这对严重依赖智能手机市场的Synaptics来说是简直灾难性的。Synaptics选择在这个时间点收购Conexant和Marvell多媒体业务,拥抱语音交互和消费物联网,既是对未来的判断也是形势所迫。

如何搭上语音交互这班车

人与世界的交互,无非是通过用手摸、用眼睛看、用耳朵听。如今,我们与数字产品的交互正处于用手摸(触控技术)和用眼睛看(屏幕)的阶段,下一阶段也许就是用耳朵听(语音交互)。

卢兵指出,语音技术在过去十年间有了较大的提高。尤其是2016-2017年,语音助手——或者说虚拟个人语音助理迎来了蓬勃发展。Siri刚问世时可用的功能很少,但如今已经成了一名全能小助手,智能音箱产品的出货量也节节攀升。卢兵表示,synptics公司内部一致认为,语音技术已经来到了一个时间点,将成为下一代人机交互的主要形式。他还指出,智能音箱是一种革命性的设备,打开了智能物联网的重要入口,将为消费类物联网带来长足的发展。

Synptics收购Conexant的目的正在于此。

一方面,Conexant在音频技术领域处于领导地位。卢兵指出,语音技术的一大难点在于远端语音识别和处理。目前业内常用的解决方案是定向麦克风阵列,每个麦克风只收集一定角度内的声音信号——比如亚马逊Echo采用了6+1麦克风阵列。但这种方案往往成本高昂,真正可行的方案是只采用2-3个普通麦克风。Conexant经过多年科研攻关,是目前为数不多的几家能用几个普通麦克风解决远端语音识别问题的企业之一。

另一方面,语音交互技术应用场景十分广泛,涵盖智能家居、可穿戴、汽车以及个人健康等领域。Synptics收购Conexant不仅增强了自身在人机交互技术方面的实力,也带来了更大的市场空间。据卢兵介绍,收购完成后Synaptics的潜在市场空间预计将于2020年,从目前的75亿美元增长至103亿美元(其中28%为消费物联网市场),增幅高达38%。

新增的利润更高的消费物联网业务将拉升公司整体的利润率,让公司能够持续在技术研发领域的高投入,形成良性循环。

愿景虽然美好,实现起来却也面临不少挑战。高通不久前推出了一套智能音频平台,将音频技术与芯片整合到一起,以后类似的玩家还会越来越多。当这样的平台成熟之后,Conexant这种单独技术解决方案厂商是不是还有价值?

卢兵对此很乐观,他表示,平台厂商跟功能提供商永远存在博弈。每个平台厂商都想把交互技术集成到自己的平台中,但是多年以来一直都没有成功,原因就在于其中有很多专有技术,而这些技术不是平台厂商凭一己之力能就做好的。

视频技术锦上添花

卢兵认为,除了语音交互,视频技术未来在消费物联网领域的应用也极具想象空间,尤其是在流媒体领域。他指出,在社交媒体应用中,厂商允许用户对图片进行各式各样的编辑修改,但针对视频的功能较少,而且对视频时长也有所限制,这是由有限的带宽决定的。

未来随着5G技术发展成熟,带宽不再是问题,视频技术将迎来告诉增长。Synaptics收购Marvell多媒体业务正是看准了这一点。

Marvell多媒体部门在视频解决方案方面有很多专利和独到的技术。它的多媒体处理器基于ARM架构,有8核、16核,可用于快速图形、视频处理,技术门槛较高。如今,用户对多用户和并行处理有着越来越高的要求,比如看电视时再开一个小窗观看其他内容或浏览网页,这将对机顶盒提出更高的要求。

把Marvell多媒体业务收入囊中后,Synaptics可以凭借其独到的技术立足智能家居市场并渗透到其他消费物联网领域。此外,语音交互技术与视频技术的结合也十分具有想象空间。

Synaptics收购Conexant和Marvell多媒体业务后,究竟将产生怎样的化学反应还有待观察。但对于一家企业而言,在时代更迭之际,变比不变的成功几率更大,也更值得尊敬。

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